bonne lecture !
Histoires de mots

Les pommes sont cuites


pommesJ’ai longtemps cru que la locution tomber dans les pommes était née de la déformation phonétique de tomber dans les pâmes (elle-même issue de se pâmer), une hypothèse élégante avancée par le linguiste Albert Dauzat et relayée dans le livre Au bonheur des mots, de Claude Gagnière, que j’ai lu quand j’étais au collège. Aujourd’hui, je consulte le moins ludique mais plus rigoureux Dictionnaire des expressions et locutions d’Alain Rey et Sophie Chantreau…  et le mythe s’effondre à cause d’une date.

En effet, la première occurrence attestée de tomber dans les pommes remonte à 1889 mais le verbe se pâmer aurait disparu au XVe siècle. Qui plus est, se pâmer n’a jamais été attesté sous la forme être/tomber dans les pâmes. Les auteurs ironisent en disant que si tomber dans les pommes descendait effectivement de se pâmer, ce serait l’œuvre d’un « argotier philologue, spécialiste du moyen français ».

Nouvelle hypothèse, donc : l’ancêtre de notre évanouissement familier pourrait être la locution être dans les pommes cuites (attestée dans une lettre écrite par George Sand) qui signifie « être dans un état de fatigue, d’usure » et peut s’expliquer par le sémantisme d’être cuit. Mais rien n’est sûr. Les pommes n’ont toujours pas livré leur secret.

Sources : Gagnière Claude, Au bonheur des mots, Robert Laffont, 1989 ; Rey Alain et Chantreau Sylvie, Dictionnaire des expressions et locutions, Le Robert, 1979.

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